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Conheça Bricia Lopez, a restaurateur de Los Angeles que alimentou a obsessão do Mezcal na América

Em Los Angeles hoje, um bar de coquetéis que não serve mezcal é quase tão raro quanto aquele que não serve vodka . Esse não era o caso há 10 ou 15 anos, e provavelmente não seria se não fosse pelo trabalho de uma dona de restaurante e dona de bar, Bricia Lopez.

Lopez, que se mudou de Mitla, Oaxaca para Los Angeles com sua família aos 10 anos de idade, não consegue apontar um momento específico em que o mezcal se tornou parte de sua vida, vindo de uma longa linha de artesãos de mezcal, é algo que ela era sempre por perto.

“Gosto de descrever isso: se você cresceu em uma casa cheia de músicos e alguém pergunta quando você foi exposto à música pela primeira vez, você não consegue se lembrar de um momento”, diz Lopez.



Muito antes de ter idade para bebê-lo, o cheiro e a essência do mezcal, diz ela, faziam parte de seu ambiente. Tendo crescido na indústria de alimentos e bebidas - seus avós e pais eram fabricantes de mezcal, donos de empresas e donos de restaurantes - o primeiro trabalho de Lopez no negócio da família foi, aos 5 anos de idade, ir para a cidade e convencer as pessoas a procurá-la loja do pai para experimentar mezcal.



Bricia Lopez abriu seu mais recente bar de mezcal, Mama Rabbit no Park MGM em Las Vegas, em julho de 2019.



De certa forma, esse ainda é o seu trabalho: hoje, Lopez e seus irmãos dirigem o restaurante de sua família, Guelaguetza, em Los Angeles, que seu pai abriu em 1994. Seguindo o cardápio de Guelaguetza com cozinha regional tradicional de Oaxaca, Lopez convenceu seu pai a deixe-a abrir um bar mezcal dedicado dentro do restaurante quase uma década atrás , quando o espírito era virtualmente desconhecido para os americanos.

Mais recentemente, Lopez lançou um novo bar de mezcal e tequila em Las Vegas, chamado Mama Rabbit , no Parque MGM. Com mais de 500 rótulos, o menu apresenta o maior seleção de bebidas espirituosas à base de agave nos EUA

Crescendo Mezcal

Embora mezcal sempre tenha estado com ela, Lopez diz que foi por volta de 2008 ou 2009 que ela desenvolveu uma relação nova e inspirada com o espírito. Enquanto viajava para Oaxaca, Lopez ouviu de fazendeiros e artesãos uma perspectiva sobre o mezcal que ela nunca tinha ouvido antes. Em um jantar em particular, os fazendeiros estavam discutindo diferentes variedades de agave selvagem e outros aspectos do processo de cultivo e elaboração, que ela diz oferecer um romantismo que ela nunca antes associou ao espírito.



“Eu senti que ele estava me chamando de volta para aquele mundo”, diz Lopez. De volta a L.A., seu novo entusiasmo a levou a começar a oferecer garrafas de mezcal para amigos que trabalhavam na indústria de bares e restaurantes. O momento era perfeito: a meia-idade estava passando por um renascimento na cultura dos coquetéis, com bares marcantes como Death & Co. e Milk & Honey abertos na cidade de Nova York, e o entusiasmo se espalhou por bares de Los Angeles, como The Varnish.

“Acho que os bartenders realmente amaram o mezcal porque lhes permitiu criar novas experiências de coquetéis que os convidados nunca teriam experimentado de outra forma”, diz Lopez. “Foi quando comecei a ser conhecido nesse círculo como alguém que realmente conhecia mezcal.”

Foi nessa época, ela lembra, que ela aberto a Mezcaleria de Guelaguetza. Foi em outubro de 2011, não muito depois do que O Los Angeles Times ligou “O verão de Bricia Lopez.”

Um novo 'in' para o Mezcal

Os esforços de Lopez acabaram valendo a pena. À medida que os bebedores começaram a voltar sua atenção para os coquetéis artesanais, surgiu uma nova 'moda' para o mezcal, e os coquetéis de mezcal começaram a surgir na cidade. Muitos até receberam o seu nome: havia “Sweet Bricia” em 320 Main em Seal Beach, a “Brisa de Oaxaca” em La Descarga em Hollywood e “the Bricia” em Las Perlas no centro de Los Angeles.

Não demorou muito para que ela estivesse ganhando aclamação. O falecido crítico gastronômico do L.A. Times, Jonathan Gold, a apelidou de “ Princesa de oaxaca , ”E em 2013, o prefeito de Los Angeles Eric Garcetti nomeou Lopez Los Angeles oficial mezcalera .

Apesar disso, muito do trabalho de Lopez ocorre nos bastidores, ou muitas vezes é social e informal. Seus contemporâneos no cenário dos coquetéis de Los Angeles atestam sua paixão e vontade de educar os outros: Pablo Moix, agora do Old Lightning e Scopa, conheceu Lopez como patrono em seu bar La Descarga. Moix se lembra de uma época em que, no meio da infância, ele literalmente não podia dar mezcal de graça, então Lopez deixou uma forte impressão nele.

“Tinha uma mesa pedindo um monte de mezcal e eu pensei, quem diabos são essas pessoas? Então eu fui até lá e disse oi ”, disse Moix. A mulher na cabeceira da mesa era ninguém menos que Bricia Lopez, que Moix diz que o incentivou a expandir seu programa de mescal. Ela fez isso em parte trazendo clientes - amigos, mídia e pessoal da indústria - para beber mezcal e solicitando que ele estocasse garrafas e produtores específicos.

“Dama Blanca”, um coquetel de mescal do Mama Rabbit, é coberto com flores comestíveis.

Julian Cox, outro notável mixologista com anos de experiência em bares e restaurantes de Los Angeles, também conheceu Lopez no início dos anos 2000, e credita a ela por educá-lo e inspirá-lo a experimentar o espírito.

“Ela me apresentou a muitos mezcals. Havia apenas alguns no mercado naquela época ”, diz Cox. O puro prazer dela com os coquetéis de mezcal o levou a continuar elaborando-os, e seu impacto foi duradouro.

“Sempre incluo mezcal em meus cardápios de coquetéis. Tornou-se parte do meu ethos e Bricia ajudou a inspirar isso ”, diz ele.

Mas Lopez e qualquer pessoa familiarizada com ela dirão que mezcal é apenas a ponta do iceberg proverbial. Seu entusiasmo se origina e se estende a seu amor e respeito por Oaxaca, seu povo e suas tradições. Em Guelaguetza, por exemplo, Lopez contratou artistas de Oaxaca para criar obras para o restaurante. “Tive minha primeira experiência real de Oaxaca em seu restaurante e isso causou um grande impacto em mim”, diz Cox.

“Para mim, não se tratava apenas de mezcal, era encorajar as pessoas a entender que havia mais em uma cultura do que apenas comida”, diz Lopez. “Tratava-se de ajudar as pessoas, até mesmo os mexicanos-americanos, a entender que havia mais no México do que apenas tequila . '

Oaxaca, fora do México

Assim como muitos americanos vêem a tequila apenas como o espírito do México, a defesa de Lopez pela cultura de Oaxaca também se opõe à tendência americana de ver outros países, incluindo o México, como monolíticos.

Ela acredita que o sucesso da mezcaleria foi possível justamente por causa de seu contexto: Em Guelaguetza, os clientes já estão preparados para experimentar a culinária regionalmente específica e estão abertos para experimentar algo novo. Os pratos e bebidas do restaurante divergem da culinária mexicana-americana padrão, mas o fazem abertamente e com fervor amigável.

“Servimos mezcal desde o primeiro dia, desde 1994. Só agora estávamos empurrando de uma maneira diferente, educando as pessoas sobre o fato de que mezcal não é apenas uma coisa, são muitas coisas diferentes”, diz Lopez.

Sua missão de educar as pessoas sobre a cultura de Oaxaca começa simplesmente por servir-lhes comidas e bebidas realmente boas, sabendo que, se gostarem, serão inspirados a aprender mais sobre os pratos, sobre o agave, os produtores e os agricultores.

“Honestamente, não posso te dizer quantas vezes ela jantou em seu restaurante para, tipo, 30 pessoas e não cobrou nada”, disse Moix. “Ela tinha investido tanta energia, a um custo muito alto para ela e sua família, para promover a cultura e a culinária do mezcal e de Oaxaca. Não conheço ninguém tão investido em sua cultura. ”

E por causa de sua paixão e conhecimento, ela transformou muitas pessoas em amantes de mezcal - de comedores e bebedores aventureiros que também trabalham na indústria a amigos que antes eram apenas bebedores de vodka refrigerante.

Mezcal Equívocos

Lopez compara os bebedores de mezcal aos entusiastas do vinho, mais do que qualquer outra categoria de destilados, por causa da ênfase nos produtores e na localização. No entanto, ela diz: “A melhor maneira de transformar um bebedor de mezcal em um bebedor de mezcal é por meio de um coquetel realmente bem balanceado. ... E então, a partir daí, suas papilas gustativas ficam um pouco mais familiarizadas - então, quando eles voltam para um coquetel normal, é difícil para eles. Eles querem aquele coquetel de mezcal de novo. ”

Apesar de ser comumente descrito como uma “tequila defumada”, Lopez enfatiza a diversidade da categoria e diz que o sabor é melhor descrito como torrado do que defumado. É esse sabor único e muitas vezes mal rotulado que conquista novos bebedores de mezcal.

“As pessoas adoram coquetéis de mezcal porque lhes dá outra coisa que elas não conseguem identificar”, diz ela.

Outro mal-entendido que ela corrige rapidamente é que mezcal é mais do que apenas uma tendência. O espírito existe há centenas de anos, pelo menos, e Lopez vê sua inclusão nos cardápios americanos como uma prova de que finalmente se tornou um padrão aqui.

“As pessoas têm chamado o mezcal de 'moderno' nos últimos 10 anos. Se algo esteve ‘na moda’ nos últimos 10 anos, não está mais na moda ”, diz Lopez. Ela aponta para Las Vegas agora tendo um bar dedicado de mezcal e tequila como um sinal de que está se tornando popular.

Todos os seus esforços para ensinar sobre o mezcal remontam às suas raízes: o cultivo de agave. “Pessoas como eu geralmente são as que recebem elogios, mas são realmente esses agricultores que merecem ser honrados e respeitados”, diz ela.

Ao todo, mais mezcal significa mais reconhecimento da cultura de Oaxaca e das pessoas por trás do produto. “Sinto orgulho porque reconhecer um espírito como o mezcal é reconhecer toda uma cultura indígena e o mundo do agricultor. Não é um criador ou um criador de tendências - é realmente o trabalho de uma geração inteira ”, diz Lopez. “Fico orgulhoso de ver um espírito de base indígena sendo agora um padrão na prateleira.”